Pourquoi les pieds des oiseaux ne gèlent-ils pas dans le froid?

Il semble parfois que vous puissiez attraper un rhume simplement en voyant un oiseau dehors au beau milieu de l’hiver. Comment une couche de plumes fragiles empêche-t-elle les températures négatives?

Et ces pieds. Pieds nus en hiver? Sérieusement?

Le problème est que plus de quelques humains bien intentionnés vont encore plus loin et appellent les autorités locales de la faune sauvage en les suppliant pratiquement de sortir cet oiseau du froid.

Chantal Theijn est passée par là. Fondatrice du refuge d’espèces sauvages Hobbitstee en Ontario, au Canada, elle a vu des oiseaux dans de nombreuses situations désastreuses. Pieds nus en hiver n’est généralement pas parmi eux.

“Très très rarement, je l’ai vu”, dit le MNN.

Et seulement dans les cas où un gel instantané les a surpris. Comme il y a quatre ans, lorsque les Grands Lacs ont complètement gelé.

“Tu sais comment ils nagent dans l’eau pour garder l’eau ouverte?” Theijn explique. “Parce que le gel était si intense et si rapide, ils se sont figés dans la glace.”


Mais il y a une très bonne raison pour que même les hivers les plus froids ne posent pas vraiment problème à la plupart des oiseaux: leurs pattes sont ingénieusement conçues pour être déjà froides. Grâce à un réseau d’artères – appelé Rete mirabile ou “réseau merveilleux” – le cœur d’un oiseau est câblé de manière à ce que, lorsque le très petit sang coule à cet endroit, il se refroidisse. Et quand le sang remonte, il fait chaud. Ce système d’échange de chaleur garantit que le sang chaud reste près du cœur de l’oiseau, tandis que la substance fraîche dribble jusqu’aux orteils. L’oiseau se sent très peu là-bas et, surtout, ne subit aucune perte de chaleur.

Quelques ajustements biologiques rendent ce système encore plus efficace. D’une part, les artères d’un oiseau s’enfoncent plus profondément dans son corps en hiver, ce qui le rend moins exposé aux éléments. Et puis, il y a l’atout dans la manche à plumes de l’oiseau: pas de muscles du tout sur le bas des jambes et des pieds. Cela signifie qu’ils ont à peine besoin de plus qu’un peu de sang pour faire ce qu’ils doivent faire.

Cela ne veut pas dire qu’un pied d’oiseau ne pourrait pas utiliser une minuscule mitaine de temps en temps.

En cas de grand froid, les oiseaux utilisent leur corps en plumes entier comme une moufle, ce qui explique pourquoi vous les avez souvent vus groupés au sol, gardant ces extrémités bien au chaude

Et c’est là que les humains peuvent réellement causer un problème.

“S’il y a des bernaches du Canada assises pieds nus et que les gens continuent de les forcer à bouger, elles peuvent également être gelées de cette façon”, explique Theijn.

Une autre façon malheureuse que les humains puissent gâcher les défenses naturelles du froid d’un oiseau est aussi un moyen de gâcher une grande partie du monde: des déversements de produits chimiques.

“La plupart des oiseaux aquatiques ne savent pas nager. Ils flottent”, dit-elle. “Si leurs plumes n’étaient pas imperméables, ils perdraient leur aptitude à flotter et couleraient comme une brique.

“C’est pourquoi le pétrole pose un tel problème. Non seulement le pétrole est toxique, mais il en va de l’imperméabilisation de leurs plumes. Et cela les oblige à se mouiller et à couler essentiellement.”

Et malgré toute leur résistance au froid, aucun oiseau ne survit dans les profondeurs glacées d’un lac.

La morale de ce conte d’hiver?

Les oiseaux gèrent ce temps très bien seuls. Malheureusement, la seule chose dont ils doivent s’inquiéter, c’est nous.

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here